Après cinq jours de course au milieu du désert du sud marocain, le pilote espagnol Joan Joarreda Bort (Honda), vainqueur de deux étapes, remporte la 9 e édition de l’Afriquia Merzouga Rally.

L’Espagnol Joan Joarreda Bort (Honda), vainqueur de deux étapes, remporte la 9 e édition de l’Afriquia Merzouga Rally.

C’est également le cas du Français Axel Dutrie en quad et du Brésilien Bruno Varela en SxS. Mais pour l’ensemble des participants, dont de nombreux novices, l’essentiel est ailleurs : ils ont pu continuer à s’aguerrir lors d’étapes très exigeantes pour se rapprocher d’un autre rêve : participer au Dakar, la référence en matière de rallye-raid.

Joan Barreda Bort, le roi du désert

Un terrain propice aux « top teams » qui avaient tous fait le déplacement à l’Afriquia Merzouga Rally. « La bataille a été intense, reconnaît Toby Price (KTM). Les Honda nous ont tous poussé à donner le meilleur de nous-même ». Face aux KTM (invaincus au Dakar depuis 2001), Husqvarna, Sherco et Hero, le constructeur japonais a brillé. Seul Pablo Quintanilla (Husqvarna), en s’imposant ce vendredi, empêche Honda de remporter toutes les étapes de la semaine. Joan Barreda Bort a gagné deux étapes (la 1ere et la 3e ) et a dominé le classement général toute la semaine. Il s’impose logiquement, lui qui participait pour la première fois à l’Afriquia Merzouga Rally.

Le Français Axel Dutrie découvrait lui-aussi ce rallye. Après trois participations au Dakar et alors qu’il voulait « avant tout rôder son quad », le pilote du nord de la France s’est largement imposé dans la catégorie, s’offrant même le luxe de remporter les deux premières étapes. Chez les Side by Side, la bataille a été intense : les soucis mécaniques de l’ex-motard du Dakar, Ruben Faria, et de son coéquipier chez Can-Am, Casey Curry, jeudi, ont eu raison de leurs chances pour la victoire finale. Le Brésilien Bruno Varela (Can-Am South Racing) qui concourrait avec le SxS qui a permis à son père de remporter le Dakar en janvier dernier, en a profité pour s’imposer. « Vivement le Dakar » s’est-il enthousiasmé !

Une ambiance à part

« Année après année, on constate que le niveau est de plus en plus relevé », explique Eric Abel (SxS), qui participe à l’Afriquia Merzouga Rally pour la 8 e édition. On voit l’événement grandir, les meilleurs pilotes arriver mais l’esprit reste identique ». Cet « esprit » si cher aux habitués de l’événement, se ressent partout : dans les coups de main entre pilotes sur la piste, les discussions prolongés l’après-midi dans la quiétude du bivouac et la complicité qui se noue entre eux. « Ici, on sait qu’on va croiser tout le monde, c’est un événement à taille humaine, une vraie famille ! »

Pour profiter au mieux de cette semaine, de nombreux pilotes ont décidé de la partager avec leurs proches. Aurélie Vitse et Valentine Dutrie, compagnes d’Antoine et Axel, deux des pilotes quads Yamaha), ont ainsi accompagné leurs maris. « Le décor est magnifique et l’ambiance est vraiment agréable ici, confie Valentine, qui aide son mari, chaque soir, à préparer son roadbook. C’est très sympa d’être à ses côtés pour partager sa passion ! » L’Espagnol Julio Luis Garcia Merino, lui, est venu avec quatre de ses frères. « Notre famille, c’est comme une équipe », s’enthousiasme-t- il alors qu’il pilote la moto utilisée par son frère Julian lors du dernier Dakar. « Ça fait du bien d’être tous réuni dans un rallye aussi agréable que l’Afriquia Merzouga Rally ».

 

L’Afriquia Merzouga Rally, « l’école du Dakar »

Une fois encore, le rallye s’est avéré le meilleur terrain de jeu pour tous ceux qui rêve de participer au Dakar. Grâce à un parcours exigeant, l’accompagnement de chaque instant de pilotes reconnus à l’instar du Néerlandais Frans Verhoven et les « cours du soir » organisés à l’issue de chaque étape, le rallye conserve donc son ADN : « permettre à chacun de progresser et de devenir un bon pilote de rallye-raid » dixit le fondateur de l’épreuve, Edo Mossi. Deux pilotes se sont particulièrement illustrés : Anthony Boursaud (Yamaha) et Eric Abel (Polaris) en Side by Side. Ils ont terminé premiers de « Road to Dakar », un classement entre tous ceux qui aspire à participer au Dakar.

PAROLES DE VAINQUEURS

Joan Barreda Bort (vainqueur en moto, Honda) : « Je suis vraiment très heureux. Gagner ici c’est complétement fou ! C’était un rallye très intéressant, éprouvant et très difficile en matière de navigation. Le plateau était très relevé cette année et je suis content d’avoir fait un grand pas en avant dans ma préparation. »

Axel Dutrie (vainqueur en quad, Yamaha) : « J’étais un peu stressé dans la dernière spéciale, je ne voulais pas avoir de pépins mécaniques ! À l’arrivée, je suis vraiment content de cette semaine, il y a de nombreux points positifs concernant mon quad. Cette semaine apporte de nouvelles certitudes et je voudrais également féliciter Jérémy Forestier (2e) et Antoine Vitse (3e) pour leurs résultats.

Bruno Varela (vainqueur en SxS, Can-Am South Racing) : « Il s’agissait de ma première course hors du Brésil, de ma première expérience dans les dunes et de ma première victoire ! Je suis très content ! Maintenant, il faut penser au Dakar : nous aimerions aligner deux voitures avec mon père, qui a gagné le Dakar en janvier dernier. L’Afriquia Merzouga Rally est un entraînement idéal : ici, on roule dans les dunes, les pierres et les pistes rapides, tout ce qui compose le Dakar ! »

 

LE CLASSEMENT FINAL DE LA 5e ÉTAPE

MOTO
1- Pablo Quintanilla (Husqvarna) en 38’12
2- Kevin Benavides (Honda) à 3’’
3- Toby Price (KTM) à 6’’

QUAD
1- Arkadiusz Lindner (Can-Am) en 50’03
2- Tomas Kubiena (KTM) à 3’’
3- Gary Aldington (Yamaha) à 11’’

SIDE BY SIDE
1- Frederic Henricy (Polaris) en 4h09’07
2- Juan Miguel Fidel Medero (Yamaha) à 10’24
3- Eric Abel (Polaris) à 15’41

 

LE CLASSEMENT GÉNÉRAL FINAL

MOTO
1- Joan Barreda Bort (Honda) en 13h28’19
2- Kevin Benavides (Honda) à 6’10
3- Pablo Quintanilla (Husqvarna) à 11’25

QUAD
1- Axel Dutrie (Yamaha) en 18h24’52
2- Jérémy Forestier (Yamaha) à 1h43’28
3- Antoine Vitse (Yamaha) à 2h29’36

SIDE BY SIDE
1- Bruno Varela (Can-Am) en 17h22’17
2- Eric Abel (Polaris) à 1h35’36
3- Annett Fischer (Can-Am) à 1h46’12

 

LES CHIFFRES DE L’AFRIQUIA MERZOUGA RALLY

4 étapes sur 5 ont été remportées par Honda
6 partenaires contribuent au succès de l’Afriquia Merzouga Rally : Afriquia, le sponsor-titre, 2M, le diffuseur officiel de l’événement ainsi que KTM, Ain Soltane, Sigecont et Naviera Armas
20 nationalités
76 compétiteurs à l’Afriquia Merzouga Rally y concourraient pour la première fois
156 pilotes et copilotes ont pris le départ du rallye.